Meet the Ao Ao – Conoce el Ao Ao

Ao-Ao

The Ao Ao in action - El Ao Ao en acción


For this edition of Meet the Mitos we turn our attention to one Paraguay’s lesser known myths, the Ao Ao. This ferocious beast is purported to have the body of a sheep and the head of a wolf. If that doesn´t sound particularly threatening keep in mind it has enormous fangs and long, sharp claws. The Ao Ao´s name is an onomatopoeia, imitating the beast´s howl.

En esta edición de “Conoce a los Mitos” daremos nuestra atención a uno de los mitos menos conocidos del Paraguay, el Ao Ao. Se dice que esta bestia feroz tiene el cuerpo de una oveja y la cabeza de un lobo. Si eso no te parece muy amenazante hay que tomar en cuenta sus colmillos enormes y garras largas y filosas. El nombre del Ao Ao es una onamatopeya, imitando su aullido.


Ao Ao mito paraguayo

The Ao Ao statue in the Museo Mitológico Ramón Elías


The Ao Ao is said to roam in the wilderness, sometimes in packs, feasting on lone men foolish enough to have wandered far from home. Should you find yourself being chased by an Ao Ao the only place to seek shelter is at the top of a coconut tree. The Ao Ao will be able to uproot any other tree with its enormous claws, after which it will tear you to pieces. I´m not sure if this is belief stems from the fact that the coconut tree has a particularly hard trunk or because coconut trees hold a sacred spot in Guaraní culture.

Se dice que el Ao Ao anda por el monte, algunas veces en manadas, devorándose a hombres que tontamente se alejaron de sus hogares. Si estás siendo perseguido por un Ao Ao no hay más remedio que trepar hasta la cima de un cocotero. El Ao Ao podrá desarraigar cualquier otro árbol con sus garras enormes, después de lo cual te hará trizas. No sé si esta creencia es debido a la fuerza del cocotero o alsignificado sagrado que tiene este árbol en la cultura Guaraní.



The book “A Vanished Arcadia” has a very interesting passage about the Ao Ao:

“’Amongst the other rarities of the land is an amphibious animal. . . . It is like a sheep, with but the difference that its teeth and nails are like a tiger’s, which animal it equals in ferocity. The Indians never look on it without terror, and when it sallies from the marshes where it lives (which it does ordinarily in troops), they have no other chance of escape but to climb up a tree, and even then sometimes are not in safety, for this terrible creature sometimes uproots the tree, or sometimes stays on guard until the Indian falls into its jaws.’”

According to Girala Yampey (my favorite source of information regarding the “mitos”) the origins of the Ao Ao myth are unknown. Whatever its original purpose, this myth does teach two lessons that are still useful to rural Paraguayans:
1. Don´t wander too far in to the wilderness.
2. Learn how to climb a tree.

El libro “A Vanished Arcadia” contiene este pasaje interesante sobre el Ao Ao (advierto, intenté traducir el inglés anticuado de la mejor manera posible):
“´Entre las otras rarezas de la tierra hay un animal amphibio…. Se parece a una oveja, con la diferencia de que sus dientes y uñas son como las de un tigre, animal al cual se asemeja en ferocidad. Los Indios nunca lo miran sin terror, y cuando sale del pántao donde vive (lo cual lo hace normalmente en manadas), no tienen posibilidad de escape excepto trepar un árbol, y aún así algunas veces no están a salvo, porque este bestia suele desarraigar árboles, o algunas veces se queda hasta que el Indio cae en sus mandíbulas.´”

De acuerdo a Girala Yampey (mi fuente favorito de información sobre los mitos) los orígenes del mito del Ao Ao son desconocidos. Cualquiera fuese su propóstio original, este mito si eseña dos lecciones que siguen siendo útiles para Paraguayos del campo:
1. No te metas demasiado en el monte.
2. Aprende como trepar un árbol.


Ao Ao, mito paraguayo

The Ao Ao statue in front of Folklore - La estatua del Ao Ao en frente de Folklore


Despite its clearly fearsome nature the Ao Ao is more often than not depicted in a cartoonish fashion. This version of the Ao Ao looks more like a character from “Wallace and Gromit” than a wild and mysterious beast. Maybe this disconnect has to do with the fact that today the Ao Ao has almost faded from popular culture? Though Paraguayans know of the Ao Ao it doesn´t seem to strike as much of a chord as the more popular myths like the Kurupí or Pombero. Have you ever heard any stories about the Ao Ao? Share them here or on the Discovering Paraguay Facebook page!

Apesar de su carácter aterrador la mayoría de los imágenes del Ao Ao parecen caricaturas. Esta versión del Ao Ao parece más un personaje de “Wallace and Gromit” que una bestia salvaje y misteriosa. ¿Quizás esta disparidad tiene que ver con que el Ao Ao casi no existe en la cultura popular paraguaya? Aunque los paraguayos conocen el mito del Ao Ao no parece tener tanta aceptación como los populares mito del Kurupí o el Pombero. ¿Has oído historias sobre el Ao Ao? ¡Compartelos aquí o en la página de Facebook de Descubriendo Paraguay!

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One comment on “Meet the Ao Ao – Conoce el Ao Ao
  1. molly says:

    I have heard that Ao Ao is the dude responsible for eating that one sock you can’t find, especially if you’ve left your clothes on the floor during siesta. I am wondering in what respect he is amphibious. He would be truly fiersome if he was yet another beasty to fear in the swimming holes…

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